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Escasez de alimentos abre el camino a biotecología

Publicado el miércoles 10 de diciembre del 2008
Escasez de alimentos abre el camino a biotecología
Por ELAINE KURTENBACH
The Associated Press

KUNMING,
El laboratorio al aire libre de Zeng Yawen en las terrazas de las
colinas del sur de China es un tesoro de potencial genético: que
prospera en temperaturas inusualmente frías, grandes altitudes o suelo
seco, arroz rico en calcio, vitaminas o hierro.

"¿Ve esas plantas? Pueden tolerar el frío", dice Zeng mientras camina
por cuadrantes de campos de pruebas cultivados con diferentes variedades
de arroz en las afueras de Kunming, capital de la provincia china de Yunnan.

"Podemos extraer el gen tolerante del frío de esta planta y usarlo en
una variedad de arroz manipulada genéticamente para mejorar su
tolerancia al frío", dijo Zeng.

En un lugar montañoso como Yunnan, y en muchas otras partes del mundo en
desarrollo, esa ventaja pudiera significar la diferencia entre el hambre
y una vida pasable. Y China está lista ahora a acudir a la biotecnología
para conseguirlo.

El alza de los costos, el crecimiento poblacional y la sequía y otros
contratiempos vinculados al calentamiento global están presionando las
reservas alimentarias en el mundo, y los altos precios de la
están acusando disturbios y elevando el número de personas que pasan
hambre a 923 millones, dicen estimados de la ONU.

Con pronósticos de la que la demanda de alimentos aumentará en la mitad
para el 2030, nunca ha sido mayor el incentivo para usar la ingeniería
genética para aumentar las cosechas y proteger cultivos de insectos y
otros daños.

En Europa, África y Asia, gobiernos que se han resistido a
alimentos modificados genéticamente y prohibido esas cosechas ahora
están aliviando las restricciones. Mientras, están realizando más
aceleradamente sus propios estudios, pese a cuestiones persistentes
sobre la seguridad de esa tecnología.

"Voces influyentes en todo el mundo están llamando a una revisión del
debate sobre modificación genética", dice C.S. Prakash, profesor de
genética molecular de las plantas en la Universidad de Tuskegee,
Alabama. "La biotecnología ofrece herramientas para ayudar a resolver el
problema de la sostenibilidad del suministro de alimentos".

La manipulación genética para insertar genes deseables o acelerar
logrados tradicionalmente con cruces e injertos puede ayudar a
hacer las cosechas resistentes a insectos y plagas y permitirles tolerar
herbicidas. El puede ser alterado también, insertando un gen de
un animal en el ADN de otro animal.

Muchos investigadores consideran que esos métodos son esenciales para
una segunda "revolución verde", ahora que las ganancias de la primera, a
mediados del siglo XX, están disminuyendo.

Los cultivos modificados genéticamente son cosechados ampliamente en
Canadá, Argentina y , donde casi toda la soya, la mayor
parte del algodón y una creciente porción del maíz son diseñados para
tolerancia a herbicidas o resistencia a insectos. Una variante de papaya
modificada para resistir virus es cosechada comercialmente en China y
Hawaii.

La biotecnología está destinada a desempeñar un papel importante en la
en el futuro, dijo Robert Zeigler, director del Instituto
Internacional de Estudios del Arroz (IRRI), en una entrevista con The
Associated Press en la sede central del instituto al sur de Manila,
Filipinas.

Esas cosechas "ofrecen un enorme poder y ventajas a productores y
consumidores", dijo Zeigler, quien hizo notar los ahorros potenciales
por el reducido uso de herbicidas, insecticidas y combustible para los
tractores que los riegan.

Tras demorar durante años la esperada comercialización de granos
modificados, los líderes apoyaron en julio un programa de 13 años y
2.900 millones de dólares para promover el uso de cultivos y ganado
modificados genéticamente. Beijing está a punto de lanzar una variedad
de arroz resistente a los insectos, dijo Zeigler.

El primer ministro chino Wen Jiabao es un promotor de la nueva agricultura.

"Yo favorezco enérgicamente hacer grandes esfuerzos para usar la
ingeniería genética. La reciente escasez de alimentos en todo el mundo
han fortalecido más esa convicción", dijo Wen recientemente a la revista
Science.

El premier chino elogió recientemente los beneficios – más ingresos
agrarios t reducción en el uso de pesticidas – derivados del uso del
llamado algodón Bt, modificado para evitar plagas.

La tendencia se extiende más allá de China: El cultivo mundial de
cosechas genéticamente modificadas se ha expandido más de 10% anual
durante una década, aunque en el 2007 esas cosechas solamente ocupaban
114 millones de hectáreas -un área aproximadamente del tamaño de Cuba-
en 22 países.

está implementando un ambicioso programa para desarrollar
comercialmente cosechas modificadas para reducir de esa forma la
necesidad de importaciones. En mayo, Sudcorea, que ya importa soya
modificada, comenzó a importar maíz modificado para ayudar a compensar
por la escasez de maíz convencional luego que China limitase sus
exportaciones.

El mes pasado, la Comisión Nacional de Bioseguridad de Brasil aprobó dos
nuevas variedades de semillas de maíz genéticamente modificadas, tras
dar luz verde hace dos años a variedades modificadas de soya. India ha
seguido el ejemplo de Chinam triplicando el área dedicada al algodón
modificado, el único cultivo de ese tipo que permite.

En África, donde los gobiernos a veces han rechazado embarques de
alimentos que contenían granos modificados, científicos sudafricanos han
completado pruebas con una papa desarrollada para resistir plagas.
Asimismo, aprobaron estudios de sorgo modificado genéticamente para
hacer más fácil la digestión y mejorar el contenido nutricional del
grano, que prospera en terrenos áridos.

Los países europeos enfrentan crecientes presiones, bajo las normas de
la Organización Mundial de Comercio, para abrir sus mercados a productos
alimenticios genéticamente modificados. Muchos de los 27 miembros de la
UE siguen recelosos y, apoyados por consumidores opuestos a esos
productos, están batallando para impedir la llegada de los cultivos
modificados a sus campos y supermercados.

Incluso en China, pese a sus considerables inversiones en la
investigación, pocos están familiarizados con la modificación genética,
y algunos que han escuchado de ella se muestran cautelosos.

Además de la papaya, el chino permite que los granjeros
cultiven variedades modificadas de tomate y pimientos verdes, además de
varios cultivos no alimenticios. Pero el arroz y el trigo siguen en los
campos de estudios.

A la larga, el cultivo amplio de esas variedades dependerá del trabajo
hecho en el IRRI y por estudiosos como Zeng, que se han pasado largos
años buscando minuciosamente características que permitan conocer los
secretos para una futura abundancia.

Zeng considera la ingeniería genética como apenas una de muchas
estrategias, incluyendo mejoras en irrigación y suelos y mejor uso de
granjas, necesarias para aumentar la productividad y asegurar que las
generaciones futuras tendrán suficientes alimentos.

"Sin todos esos aspectos, será muy difícil aumentar la producción. Habrá
logros, pero será muy difícil", dijo.

http://www.elnuevoherald.com/258/story/337081.html

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